corettascottking

Jeugd

Coretta Scott werd geboren op 27 april 1927 als derde kind van Obadiah Scott en Bernice McMurry in Marion, Alabama. Coretta en haar twee oudere zussen en jongere broer gingen naar de Lincoln Normal School voor zwarte kinderen. Op 18-jarige leeftijd kreeg zij een beurs voor de overwegend blanke Antioch College in Ohio, waar zij muziek studeerde. Haar oudere zus Edyth was de eerste Afro-Amerikaanse vrouw die twee jaar eerder werd toegelaten aan deze hogeschool. Tijdens haar studies was zij actief lid van de National Association for the Advancement of Colored People en de Race Relations en Civil Liberties Committees. Haar betrokkenheid bij deze verenigingen waren een belangrijke voedingsbodem voor haar latere maatschappelijke engagement.

Coretta veranderde van universiteit nadat zij een schoolbeurs won om te studeren aan de New England Conservatory of Music in Boston, waar zij haar toekomstige echtgenoot Martin Luther King Jr. leerde kennen. Tijdens hun afspraakjes discussieerden ze graag over politieke en raciale kwesties. Op 18 augustus 1953 trouwden ze in het ouderlijke huis van Coretta. Na hun huwelijk keerden ze terug naar Boston om hun studies af te maken. Coretta behaalde haar bachelordiploma in muziek in juni 1954.

Werk en gezin

corettascottking1In september 1954 verhuisde het koppel naar Montogomery, de nieuwe standplaats van dominee Martin Luther King. Coretta en Martin kregen vier kinderen: Yolanda Denise King (1955), Martin Luther King III (1961), Dexter Scot King (1961) en Bernice Albertine King (1963).

Coretta en de kinderen maakten Martin Luther Kings geweldloos verzet tegen de rassenscheiding vanop de eerste rij mee. Martin werd meermaals gearresteerd, de voorgevel van hun huis werd vernietigd door een bomexplosie en hij en andere zwarte leiders van de burgerrechtenbeweging werden op beschuldiging van samenzwering veroordeeld.

Op 4 april 1968 werd Martin Luther King doodgeschoten op het balkon van het Lorraine motel (sinds 1991 het National Civil Rights Museum). De moord leidde tot een golf van onlusten in meer dan 60 Amerikaanse steden, waarbij 39 doden vielen. President Lyndon B. Johnson verklaarde 7 april 1968 tot een dag van nationale rouw. Kings begrafenis op 9 april 1968 werd bijgewoond door ruim 150.000 mensen. 

Vrouwen vormen de ruggengraat van de beweging

Martin Luther King bewonderde Coretta's maatschappelijk engagement, maar hij wou niet dat zij zich bemoeide met zijn geweldloze strijd tegen rassendiscriminatie. Hij vond dat Coretta vooral een liefhebbende huismoeder aan de haard moest zijn, iets waar zij het moeilijk mee had. Dat de vrouwen van de leiders geen stem hadden in de burgerrechtenbeweging werd duidelijk tijdens de demonstratie voor rassengelijkheid in Washington in 1963. De vrouwen mochten de demonstranten niet toespreken. Ondanks haar pogingen om haar rol te vergroten in de beweging, werd Coretta er keer op keer aan herinnerd dat de mannen het voor het zeggen hadden. 

In januari 1966 bekritiseerde Coretta openlijk het seksisme binnen de burgerrechtenbeweging in New Lady magazine: "Vrouwen mogen hun zegje niet doen. Mannen vormen de leiders van de beweging, maar...vrouwen vormen de ruggengraat in de strijd voor de gelijkheid van zwarten en blanken."

coretta2Toch was Coretta Scott King een van de meest invloedrijke vrouwen uit de geschiedenis. Coretta mengde zich niet openlijk met de activiteiten van haar echtgenoot en bracht via de vrouwenbeweging haar vredesboodschap naar buiten. In 1962 was zij een afgevaardigde van de Women's Strike for Peace to the Eighteen-Nation Disarmament Conference in Genève, Zwitserland. Zij was ook lid van de Women's International League for Peace and Freedom. Coretta reisde de hele wereld rond om geweldloos verzet te prediken, leidde vredesmissies en sprak op grote vredesbetogingen. Een aantal maanden voor de dood van Martin Luther nam zij deel aan de Women Strike for Peace in D.C. Washington. De groep van 5.000 vrouwen verenigde zich in de Jeannette Rankin Brigade, genoemd naar het eerste vrouwelijke gekozen lid in het Huis van Afgevaardigden in de Verenigde Staten, om te demonstreren tegen de betrokkenheid van de Verenigde Staten in de Vietnamoorlog. De conferentie die later op de dag plaatsvond werd voorgezeten door Coretta.

Na de tragische dood van haar echtgenoot bleef ze opkomen voor vrede en riep ze in december 1968 alle vrouwen op om "samen een stevig front te vormen tegen armoede, racisme en oorlog." 

Zij was ook actief in de nationale vrouwenbeweging en organiseerde mee demonstraties om gelijke rechten voor vrouwen en mannen te eisen. 

Voorvechtster van holebi-rechten

Coretta Scott King streed ook als een van de weinigen binnen de Afro-Amerikaanse beweging voor holebirechten. In augustus 1983 eiste ze dat discriminatie op grond van seksuele geaardheid bij wet zou verboden moeten worden. Ze stak ook veel tijd en energie in holebi- en aidscampagnes om het bewustzijn over de intolerantie tegen holebi's en hiv bij de zwarte gemeenschap te vergroten.

In 1997 werd ze gehuldigd door The National Gay and Lesbian Task Force voor haar jarenlange inzet. In haar acceptatietoespraak bedankte ze haar overleden echtgenoot: "Ik zet het werk van Martin Luther King voort. Hij begreep dat alle vormen van discriminatie onaanvaardbaar waren in een democratische samenleving. [..] Ik wil alle personen, ongeacht hun seksuele geaardheid, beschermen. Het is juist, rechtvaardig en goed voor Amerika." 

In maart 2004 trok ze alles uit de kast om te voorkomen dat een wetsvoorstel rond het verbieden van het homohuwelijk zou goedgekeurd worden door het Amerikaanse congres. 

Prijzen en onderscheidingen

Coretta Scott King stierf in januari 2006, twee weken na Martin Luther King Jr. Day. Zij was de eerste Afro-Amerikaanse vrouw die een staatsbegrafenis kreeg. De zes uur durende plechtigheid werd bijgewoond door politici, belangrijke figuren in de Amerikaanse burgerrechtenbeweging en 10.000 andere mensen. Zij was de eerste vrouw en Afro-Amerikaanse die werd begraven in de rotonde van de George Capitol, vooraleer haar stoffelijk overschot in 2006 werd verhuisd naar The King Center waar Martin Luther King ligt begraven.

Coretta werd meermaals in de bloemetjes gezet voor en na haar overlijden:

  • Sinds 1970 reikt de American Library Association de Coretta Scott King medaille uit aan Afro-Amerikaanse schrijvers en illustratoren van kinderboeken.
  • In 1978 ontvangt Coretta de eerste Lucretia Mott Award voor haar strijd voor (betere) vrouwenrechten. De prijs werd genoemd naar een negentiende-eeuwse vrouwenrechtenactiviste.
  • In 1997 ontving zij de Academy of Achievement's Golden Plate Award voor haar inzet voor de mensenrechten.
  • In 2004 kreeg zij de prestigieuze Gandhi Peace Prize voor haar geweldloze strijd tegen discriminatie en racisme.
  • In 2007 werd de Coretta Scott King Young Women's Leadership Academy geopend in Atlanta, Georgia. 
  • De 40ste editie van de Super Bowl werd in 2006 opgedragen aan Coretta en RoSa Parks. 
  • In 2009 werd zij opgenomen in Alabama Women's Hall of Fame.